El desarrollo del habla y el lenguaje son absolutamente fundamentales para el desarrollo cognitivo de todos los niños. Primero, las palabras son igual a conocimiento y cuanto más rápido aprende el vocabulario un niño, más rápido está adquiriendo conocimiento sobre el mundo. Por lo tanto, el desarrollo de vocabulario es muy importante: la cantidad de palabras que un niño sabe cuando ingresa a la escuela a los cinco años tendrá una influencia muy importante en el progreso.

En segundo lugar, el lenguaje apoya el pensamiento y el razonamiento. El cerebro humano ha desarrollado una capacidad notable para aprender el lenguaje hablado con una facilidad asombrosa y luego usar ese lenguaje hablado para actividades mentales. Pensar, razonar y recordar. Por ejemplo, generalmente se llevan a cabo en la mente como «discurso silencioso». De ello se deduce, por lo tanto, que cualquier niño con retraso significativo en la adquisición del lenguaje se retrasará en la capacidad de utilizar estos procesos cognitivos.

El lenguaje es igualmente importante para el desarrollo social de los niños, ya que les permite negociar su mundo social y controlar su comportamiento. Por ejemplo, a medida que los niños adquieren el lenguaje, pueden pedir lo que quieren, explicar cómo se sienten, describir lo que han estado haciendo y compartir pensamientos y preocupaciones con amigos. Los niños pueden comenzar a controlar su comportamiento utilizando el habla silenciosa para instruirse y planificar sus acciones.

El perfil del habla y lenguaje asociado al síndrome de Down.

Los niños con síndrome de Down generalmente tienen un perfil desigual de desarrollo social, cognitivo y del lenguaje. No tienen un perfil de igual retraso en todas las áreas, tienen un perfil de fortalezas y debilidades. Por ejemplo, el desarrollo social y la comprensión social suelen ser una fortaleza, mientras que el desarrollo del lenguaje hablado es una debilidad. Ahora hay evidencia consistente de que estos niños tienen un perfil de retraso específico en el habla y el lenguaje en relación con su edad mental no verbal. Existen considerables diferencias individuales en las tasas de progreso, pero el perfil general específico suele ser evidente para todos los niños con síndrome de Down.

Si bien las habilidades del habla y el lenguaje de los niños con síndrome de Down se retrasan en relación con las habilidades mentales no verbales, los diferentes aspectos del habla, el lenguaje y las habilidades de comunicación no tienen el mismo retraso.

Las habilidades de comunicación son una fuerza relativa con una buena comprensión y uso de las habilidades de comunicación no verbal y un buen uso del gesto. 

En lenguaje, los niños muestran un retraso en el desarrollo del vocabulario en la infancia, con la comprensión antes de la producción, pero en la adolescencia, el vocabulario es una fortaleza relativa con el vocabulario en «edades» antes de la gramática en «edades». En gramática, hay evidencia de dificultades específicas tanto en la comprensión como en la producción.

En el habla, hay una dificultad considerable en todos los niveles, desde la planificación hasta la articulación y la fonología. La mayoría de los adolescentes todavía tienen problemas significativos de inteligibilidad. 

Las diferencias individuales se ven dentro del perfil típico, con algunos niños que tienen más dificultades para hablar que otros, en relación con la comprensión del lenguaje y algunos niños que tienen diferencias más grandes entre la comprensión y la producción que otros, por ejemplo. 

Por lo tanto, cada niño con síndrome de Down debe recibir un programa de terapia individualizado, pero los principios para la práctica efectiva en los que se debe basar son los mismos para todos los niños con síndrome de Down.

Se puede argumentar que la terapia del habla y el lenguaje es la parte más importante de los servicios de intervención para niños con síndrome de Down si deseamos promover su desarrollo cognitivo (mental) y social.

Cuanto más podamos hacer para ayudar a los niños con síndrome de Down a aprender a hablar, más rápido progresarán en todas las áreas del desarrollo cognitivo y social.

Posibles causas primarias: 

La investigación está comenzando a proporcionar información útil sobre las causas subyacentes del perfil del habla y el lenguaje asociado con el síndrome de Down.

Los niños con síndrome de Down tienen un deterioro específico en el componente de bucle fonológico de la memoria de trabajo en relación con sus habilidades no verbales, y ahora se cree que esta es una de las principales causas de sus dificultades para hablar. Para todos los niños, se cree que el bucle fonológico desempeña un papel fundamental en el aprendizaje de un idioma hablado, ya que mantiene el patrón de sonido de la palabra para permitir que el niño vincule esto con el significado y lo almacene para respaldar la producción de la Palabra hablada. Las dificultades de bucle fonológico afectarán tanto el aprendizaje de vocabulario como el aprendizaje gramatical. 

La memoria visual a corto plazo no se deteriora en relación con las capacidades mentales no verbales y se describe como una fortaleza relativa. Además, las investigaciones han indicado que los niños con síndrome de Down pueden usar la codificación visual de la información verbal en las tareas de memoria a corto plazo. 

El sonido del habla y las dificultades en la producción de palabras también tienen causas físicas. Estos están relacionados con las dificultades de las habilidades motoras asociadas con el síndrome de Down y las dificultades motoras y orales demostradas desde el primer año de vida, que afectan los patrones de alimentación y masticación. Para todos los niños, las primeras palabras se pueden predecir a partir de los sonidos del habla que pueden emitir en balbuceo; en otras palabras, el vocabulario hablado temprano está influenciado por la articulación existente y las habilidades fonológicas, no al revés.

¿Qué puedo hacer? 

Es importante recordar que mientras los niños y adultos con síndrome de Down experimentan retrasos en el desarrollo, también tienen muchos talentos y dones, y se les debe dar la oportunidad y el estímulo para desarrollarlos.

La mayoría de los niños con síndrome de Down tienen discapacidades leves a moderadas, pero es importante tener en cuenta que son niños iguales que cualquier otro. Los servicios de intervención temprana se deben proporcionar poco después del nacimiento. Estos servicios deben incluir terapias físicas, del habla y del desarrollo.

Los padres y otras personas que interactúan con frecuencia con niños con Síndrome de Down pueden recibir capacitación con un Fonoaudiólogo para mejorar su comprensión de los patrones de habla típicos del niño. Esto ayuda a facilitar la comunicación en el hogar. Los padres también pueden realizar actividades de terapia del lenguaje en el hogar bajo la guía del Profesional.